SoFi: il pesce robot costruito per spiare l’ecosistema marino

I ricercatori del Laboratorio di Informatica e Intelligenza Artificiale del MIT hanno recentemente progettato un pesce robot chiamato SoFi, in grado di studiare a distanza la vita dell’oceano e altri elementi marini.

Grazie alla sua grande somiglianza con i pesci convenzionali, il robot può imitare l’ambiente senza spaventare il resto degli abitanti del fondale marino. Il suo scopo è quello di raccogliere informazioni sufficienti a spiegare come sono le interazioni del pesce e capire la vita marina in pericolo di scomparire per proteggerlo.

SoFi ha la forma di un pesce generico, è bianco, pesa meno di 1,6 kg e misura circa 47 centimetri. Il suo nome deriva dalle abbreviazioni di pesce morbido in inglese. Una dichiarazione rilasciata dal MIT rileva che sebbene esistano veicoli subacquei autonomi che svolgono funzioni simili, SoFi non è legata a una barca né è spinta da un’elica ingombrante: ha “un meccanismo molto più semplice e leggero”, con una singola telecamera, un motore e una batteria ai polimeri di litio, la stessa che si può trovare negli smartphone.

Realizzato in gomma siliconica e plastica flessibile, SoFi è in grado di nuotare, gestire le correnti, scattare foto e registrare video a una profondità di oltre 15 metri per un massimo di 40 minuti alla volta.

Per far nuotare il robot, il motore pompa l’acqua in due camere a palloncino situate sulla coda del pesce. Quando una telecamera si espande, l’automa si piega e si flette lateralmente; quando l’acqua raggiunge l’altro canale, si piega e si flette nella direzione opposta. Queste azioni alternative creano uno swing side-to-side che imita il movimento di un vero pesce.

Inoltre, gli scienziati hanno posizionato una telecamera fish eye nella parte anteriore dell’automa, esattamente nella sua bocca, che ha permesso loro di catturare immagini ricercate dagli scienziati come quelle di uno squalo della Groenlandia, una delle più grandi specie di squalo, che vive principalmente nelle gelide acque dell’Artico.

Durante il loro primo test, il team ha immerso SoFi sull’isola delle Figi. Lì, il pesce robotico è stato immerso fino a 15 metri per un tempo approssimativo di circa 40 minuti per imparare di più sulla vita marina e permettendogli di muoversi in linea retta, virare o tuffarsi su o giù. Nel frattempo, il team controllava l’animale robotico da diversi metri di distanza usando un telecomando impermeabile che consente, addirittura, di controllare la velocità di SoFi e permettergli di eseguire specifici movimenti o svolte.

“Siamo entusiasti della possibilità di utilizzare un sistema come questo per avvicinarsi alla vita marina di quanto gli esseri umani possano fare da soli”, ha detto l’autore principale Robert Katzschmann in una dichiarazione.

Il team ora lavora su numerosi miglioramenti di SoFi. Katzschmann indaga su come aumentare la velocità del pesce migliorando il sistema di pompaggio e modificando il design del suo corpo e della sua coda.

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